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Northeast Utilities

 
 
Northeast Utilities (NU) es la mayor empresa de producción y suministro de energía de Nueva Inglaterra, con millones de clientes residenciales y empresariales desde Maine a Maryland. Con sede central en Berlín, Connecticut, NU cuenta con cerca de 6.500 empleados en 60 centros repartidos en tres estados. La actividad de mantenimiento y soporte de los PC fijos de la compañía es responsabilidad de dos ingenieros de sistemas que trabajan bajo las órdenes de Gary Rubin. Los tres acaban de poner a prueba la arquitectura UDA (Unified Driver Architecture) de NVIDIA® durante el proceso de evaluación de un nuevo PC de HP, el Compaq D325, que integra un procesador de plataforma nForce™2 de NVIDIA.

Homologación de los nuevos PC
Para que un PC recién salido al mercado pueda implantarse como sistema de sobremesa en NU, debe pasar primero por un proceso de evaluación del que se encarga el equipo de Rubin y que mide la calidad, el rendimiento, la compatibilidad de las aplicaciones y la facilidad de soporte del PC.

Después de examinar un sistema nuevo, los tres ingenieros llevan a cabo una serie de pruebas de laboratorio para verificar su rendimiento. Por último, adaptan, instalan y comprueban el software.

Según explica Rubin, “Las pruebas de rendimiento se ejecutan normalmente en la imagen estándar que se entrega con el sistema. Con aquellos PC que cumplen nuestros requisitos de rendimiento, pasamos a las fases siguientes del proceso. Primero adaptamos el software del sistema a nuestras necesidades; puede llevarnos hasta diez horas crear una imagen para una nueva plataforma de PC. A continuación cargamos la imagen y evaluamos la compatibilidad del sistema con el software y las aplicaciones de la compañía. Esta parte puede llevarnos una semana. Puesto que sólo somos tres personas, siempre buscamos sistemas que simplifiquen el desarrollo, la implantación y la administración del software de los PC.



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Sistemas Compaq de HP y UDA: implantaciones en tiempo récord
El pasado otoño, NU evaluó y homologó un nuevo sistema de HP, el PC Compaq D315 de uso empresarial, que incluía un procesador de plataforma NVIDIA nForce. “Ya teníamos amplia experiencia con la tecnología NVIDIA porque llevábamos años disfrutando de las ventajas de su arquitectura de controladores UDA, que nos permitía cambiar las tarjetas gráficas sin necesidad de cambiar el controlador. Esta flexibilidad de configuración ha representado una ventaja considerable para nuestros usuarios porque pueden instalar las nuevas soluciones NVIDIA tan pronto como salen al mercado”, afirma Rubin. “Con el modelo D315, nos dimos cuenta de que nForce y UDA podían ampliar esta flexibilidad a toda la plataforma. HP publicitaba el D315 con nForce como una plataforma capaz de proporcionar una imagen “universal”. Supuestamente, cuando saliese el modelo siguiente, el Compaq D325, no necesitaría una nueva imagen. Una sola imagen de software que pudiera soportar toda una línea de productos, ¡eso nos interesaba mucho!”

Los ingenieros de NU decidieron implantar los Compaq D315 y se sintieron satisfechos con los resultados desde el principio. La comprobación del sistema se realizó en tiempo récord: sólo tres horas para generar una imagen de software a medida con los controladores nForce. Una vez finalizada esta fase, implantaron los sistemas HP en toda la empresa con mucho interés por comprobar si el Compaq D325 respondería a las promesas de compatibilidad.

Una sola imagen de software
Una vez instalado el Compaq D325, el equipo de NU lo sometió a las pruebas de rendimiento oportunas. Los resultados fueron excelentes. En concreto, nForce2 duplicó el rendimiento de procesamiento de vídeo 3D con respecto a la plataforma anterior. La controladora de memoria de nForce2 alcanzó una velocidad de transmisión que superaba el ancho de banda estándar de DDR 333 y la controladora de E/S de segunda generación registró un aumento sustancial del rendimiento en el disco duro.

Había llegado el momento de la verdad. ¿Funcionaría la imagen del modelo D315 en el nuevo sistema? Para averiguarlo, los ingenieros borraron del disco la imagen estándar de Windows® XP e instalaron la imagen de los Compaq D315 de NU. El resultado fue una sola imagen que funcionaba en ambos sistemas, el antiguo y el nuevo. Según afirma el ingeniero de sistemas Matt Boyajian, “La imagen demostró una estabilidad perfecta y no fue necesario añadir nuevos perfiles. Podíamos extraer físicamente el disco duro del sistema Compaq D325, instalarlo en un Compaq D315 y ejecutarlo sin problemas. Es la primera vez que vemos una imagen capaz de funcionar de forma óptima en todas la máquinas. Siempre que hemos intentado hacer esto con equipos de otros fabricantes, la imágenes han perdido funcionalidad por culpa de controladores inadecuados y el rendimiento ha sido inaceptable. El sistema Compaq D325 con nForce2 ha respondido a todas nuestras expectativas e incluso la ha superado”.

La ventaja UDA
Como ocurre en muchos otros departamentos de sistemas, Rubin y su equipo deben realizar el mantenimiento de los PC durante un periodo máximo de 4 años. En este tiempo reevalúan todos los sistemas soportados cada trimestre para verificar el software e instalar las actualizaciones necesarias. La posibilidad de realizar el mantenimiento de las plataformas Compaq con una sola imagen acorta este periodo de comprobación durante la vida útil de toda la línea de productos. “Los controladores unificados de nForce han contribuido decisivamente a reducir los costes de desarrollo de la imagen de software”, afirma Rubin. A lo que añade John Ciullo, uno de los ingenieros del equipo de Rubin, “Con la cantidad de sistemas que tenemos a nuestro cargo, el poder simplificar el desarrollo de la imagen y los procedimientos de comprobación representa una diferencia fundamental. Elegir la línea de productos Compaq ha sido todo un acierto. Y también estamos muy satisfechos con los controladores NVIDIA; se actualizan religiosamente y, en muchos casos, los problemas se resuelven automáticamente antes de que lleguemos a detectarlos. Esta estabilidad, unida a un hardware muy homogéneo, nos facilita enormemente el trabajo. NVIDIA nunca cambia la funcionalidad esencial de los chips. Otros fabricantes la cambian cada pocos meses, con lo que nos obligan a modificar los sistemas y a enfrentarnos a complicados problemas de compatibilidad. Esto no ocurre con NVIDIA. Su hardware es estable y las mejoras se implementan de forma transparente para los usuarios y las aplicaciones”.



 
 
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