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NVIDIA Maximus y a52 revolucionan los efectos visuales en publicidad

Buscando nuevas formas de probar la capacidad de las últimas estaciones de trabajo dotadas de tecnología NVIDIA® Maximus™, NVIDIA se dirigió a un antiguo cliente a52, un pequeño estudio de efectos visuales con sede en Santa Monica, California, que se encarga del trabajo de efectos especiales y posproducción de otras compañías asociadas, Elastic y Rock Paper Scissors. Ésta última es una empresa de publicidad y marketing fundada por Angus Wall, ganador de un Oscar de la Academia de EE.UU. a52 ha trabajado en campañas de publicidad galardonadas con diversos premios, así como en los títulos de crédito iniciales de la serie Game of Thrones también premiada con un Emmy, y en la campaña de vacaciones de la Cruz Roja americana del año pasado, que no hace mucho recibió el máximo reconocimiento en el Festival Internacional de Animación de Annecy. Después de haber utilizado las GPU NVIDIA Quadro® en las estaciones de trabajo de sus artistas y en sus sistemas Autodesk Smoke y Flame, a52 representaba el lugar perfecto para evaluar la segunda generación de estaciones de trabajo NVIDIA Maximus.

El director técnico Christopher Janney supervisa el área de I+D y el trabajo de producción técnica del grupo de efectos visuales de a52, que puede llegar a reunir a 25 personas en función de las necesidades del proyecto. Dado que ya conocía las ventajas y la fiabilidad de las GPU NVIDIA, Janney implantó los sistemas Maximus para mejorar drásticamente los flujos de trabajo de los especialistas de iluminación y sombreado de a52. La tecnología Maximus combina la capacidad de visualización y diseño interactivo de las GPU Quadro con la enorme potencia de cálculo de las GPU Tesla® de NVIDIA en una misma estación de trabajo, lo que introduce numerosas ventajas en los procesos de producción.

“Cuando dije que íbamos a probar Maximus, todo el mundo se entusiasmó y estuvo dispuesto a colaborar desde el principio. Instalar Maximus en los sistemas fue fácil y su integración en los flujos de trabajo basados en Maya de Autodesk y V-Ray de Chaos Group, fue coser y cantar”, cuenta Janney.

EL RETO

Cuando llega a a52 un proyecto de una agencia de publicidad, un director comercial o una productora, normalmente pasa por una serie de etapas. Se inicia con la fase de previsualización y sigue todo un proceso hasta que las escenas de acción real se mezclan con material generado por ordenador y se retocan con efectos de iluminación y sombreado hechos a medida. Desde la grabación a la entrega, el plazo medio de producción de a52 oscila entre cuatro y seis semanas. Durante este tiempo se produce una comunicación continua con el cliente, que efectúa revisiones en cada etapa del proceso.

Unos de los proyectos más complicados en el mundo de los efectos visuales son las campañas de automoción, en las que deben generarse por ordenador modelos de vehículos formados por enormes cantidades de polígonos y hacerlo de tal manera que no puedan distinguirse de los modelos reales. a52 trabaja a menudo en anuncios de coches y otros proyectos que saturan sus sistemas con pesadas tareas de iluminación y sombreado. Acelerar esos procesos es un reto constante y la posibilidad que ofrecía Maximus de producir los efectos de forma interactiva en la ventana de modelado mientras el sistema renderizaba las tomas de manera simultánea era tentadora.


Un problema al que se enfrentó el equipo de a52 en un anuncio elaborado recientemente para Lexus fue la necesidad de realizar el trazado de rayos de las escenas en tiempo real con modelos de coches de grandes dimensiones basados en datos de CAD, y hacerlo de forma eficiente. Sin Maximus, tendrían que haber recurrido a diversas soluciones, como cargar sólo un modelo a la vez e iluminar cada coche por separado en cada escena. “Entre un 70 y un 80 por ciento de nuestro trabajo implica el uso de modelos con alto número de polígonos. Antes de utilizar la configuración Maximus de ahora, habríamos sido reacios a efectuar operaciones de trazado de rayos de gran volumen en tiempo real porque sencillamente no podíamos cargar toda esa geometría a la vez”, explica Janney, que continúa diciendo: “Habríamos buscado una solución alternativa cargando un modelo cada vez, iluminando cada uno de ellos en pasadas independientes y combinándolos todos en una sola toma, lo que nos hubiera llevado una enorme cantidad de tiempo. No sólo era ineficiente, además el tiempo de espera habría interrumpido continuamente el proceso creativo de los artistas”.

LA SOLUCIÓN

a52 instaló sistemas NVIDIA Maximus en tres de sus estaciones de trabajo e inmediatamente empezó a notar mejoras sustanciales en la velocidad de los procesos. “Las ventajas para los especialistas en iluminación fueron tremendas”, señala Janney. Según él, el ahorro de tiempo es extraordinario: “La iluminación bruta se ejecuta considerablemente más rápido y las iteraciones de renderizado para retocar la luz y los detalles de las texturas nos lleva la mitad de tiempo que antes (de tres minutos a veinte segundos por cuadro en una prueba reciente). Aunque los plazos de realización de los proyectos se siguen manteniendo entre 4 y 6 semanas, nuestros artistas pueden irse a casa a una hora decente en lugar que tener que esperar a que terminen los renders. Es un avance enorme”.


“Ahora tenemos la oportunidad de generar más iteraciones de color e iluminación para llegar a nuestro objetivo más rápido. Esta rapidez nos permite enviar antes las escenas a los clientes para su aprobación. No dudaría en recomendar una configuración con Maximus, especialmente para artistas que trabajen con V-Ray RT. El ahorro de tiempo es importante, pero también proporciona un flujo de trabajo más eficaz para el proceso creativo, ya que evita las largas pausas de renderizado. Ahí es donde Maximus ayuda de verdad a nuestro proceso de desarrollo”, concluye Janney.

EL RESULTADO

Para valorar las ventajas de la tecnología Maximus, a52 utilizó escenas procedentes de una serie de anuncios de animación realizados recientemente para la marca de helados Ben and Jerry's (que pueden verse aquí y aquí). En una escena típica de esta campaña, a52 consiguió reducir considerablemente las horas facturables en comparación con el mismo trabajo realizado con la estación utilizada inicialmente para el proyecto. Además, los artistas aprovechan la utilidad de configuración de Maximus para adaptar las estaciones de trabajo en función de sus necesidades, mejores gráficos o mejor rendimiento de cálculo. En este caso concreto, los artistas pueden configurar el sistema para que asigne las dos GPU a operaciones de renderizado en V-Ray o una GPU para aumentar la interactividad en Maya y la segunda GPU para acelerar el trazado de rayos.

“Probamos escenas del proyecto de Ben and Jerry’s y tengo que decir que ojalá hubiéramos tenido el sistema Maximus para ese trabajo, era fantástico ver lo rápido que iba todo. El mayor incremento de velocidad que observamos con Maximus fue en un nuevo proyecto donde iniciamos muy pronto los procesos de iluminación (antes incluso que con las texturas) para definir una primera maqueta con el estilo básico y obtener el visto bueno del cliente rápidamente”, cuenta Janney.

Para terminar, afirma: “Los cálculos de dinámica son otro gran agujero negro por donde se escapa el tiempo mientras esperas a la caché de partículas. Estamos impacientes por ver cómo Maximus ayudará con éste y otros procesos visuales y de renderizado en el futuro”.